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Bienvenidos al Masters 2018

El mejor snooker del planeta regresa con el Dafabet Masters 2018. El segundo torneo más antiguo de la historia y tercera pata de la Triple Corona (Campeonato del Mundo, UK Championship y Masters) se disputará del 14 al 21 de enero en el Alexandra Palace de Londres. Como siempre, el Masters reunirá a los 16 mejores jugadores del mundo con 200.000 libras de cebo para el ganador. Una oportunidad irrechazable para volver a disfrutar del snooker o engancharte a él si es que lo desconoces.

Difícil encontrar un cuadro más atractivo que el del Masters, el torneo de invitación por excelencia. Desde 1975 que empezara a disputarse, todos los grandes jugadores de la historia han participado en él. Entre los ganadores del Masters encontramos a leyendas como Ray Reardon, Steve Davis, Jimmy White o Stephen Hendry. Nombres asociados por siempre a la historia del snooker. Entre los participantes al Masters 2018 aparecen hasta 6 ganadores del torneo: Ronnie O’Sullivan, Shaun Murphy, Mark SelbyDing Junhui, John Higgins y Mark Williams. Una pléyade de estrellas que centrará de nuevo nuestra atención en lo que ocurra en el tapete verde con las bolas de color.

Nadie ha ganado más veces el Masters que Ronnie O´Sullivan. “El Cohete” ha levantado el trofeo en 7 ocasiones. Su primer título del Masters fue en 1995 y ha ganado tres de las últimas cuatro ediciones. A todo ello se añaden sus 5 campeonatos del mundo y 6 UK Championships. Un registro espectacular para el mejor jugador de la historia con permiso de Stephen Hendry. Además, los torneos cortos por invitación y con mucho dinero en juego son los preferidos de Ronnie. Credenciales más que suficientes para que el de Essex sea el principal favorito a llevarse el botín.

La primera piedra en su zapato será Marco Fu. El de Hong Kong ya ha disputado una final del UK Championship y otra del Masters aunque solo ha levantado títulos menores en su carrera. Ronnie ha ganado 17 de sus 28 enfrentamientos directos. Sin embargo, pocos jugadores son tan espectaculares como Fu. Una máquina de meter bolas que ha alcanzado el break máximo en 4 ocasiones. Una de ellas, en el Masters 2015. Si el orgullo de Hong Kong tiene el día, Ronnie tendrá que jugar al máximo nivel para seguir avanzando rondas en el torneo.

Tras Ronnie, la siguiente cabeza que emerge entre los favoritos es la de Mark Selby. “El bufón de Leicester” viene de ganar los últimos dos campeonatos del mundo. Además, cuenta con tres Masters en su palmarés (2008, 2010, 2013). Sin embargo, no está cuajando una buena temporada. Más allá del International Championship, Selby no ha logrado pasar de los cuartos de final en los torneos que ha disputado. Su rival en octavos será el galés Mark Williams. Tras varias lesiones de hombro, Willo ha recuperado su mejor nivel. Eran 7 años sin ganar un torneo de ranking hasta que venció uno de los Home Nations esta temporada. El campeón del mundo del 2000 y 2003 está de vuelta y tratará de amargar el Masters al torturador Selby.

Uno de los duelos más interesantes de los octavos de final será el Judd Trump vs. Liang Wengbo. Dos zurdos sin control frente a frente, ganará el que esté más cuerdo esa noche. Trump atraviesa últimamente una crisis de confianza con pérdida de taco incluida. El de Bristol nunca ha pasado de semifinales en el Masters y no lo tendrá fácil para mejorar ese resultado. Liang, por su parte, pasa por uno de los momentos más dulces de su carrera. Aunque Trump domina ligeramente sus enfrentamientos, su partida será una de las más igualadas de octavos.

El cara a cara más desigual será el que enfrente a los escoceses John Higgins y Anthony McGill. Higgins está en el Olimpo de los mejores jugadores de la historia. “El mago de Wishaw” ha sido campeón del mundo 5 veces y ha ganado el Masters en 2 ocasiones. Hace tiempo que Higgins espantó los fantasmas de la retirada y, con 42 años, pocos se manejan mejor en el tapete. Mientras tanto, su heredero y rival en este Masters 2018, McGill, no termina de romper. Alternando buenos resultados con otros decepcionantes, pocos piensan que puedan llegar lejos en el torneo. En su primera participación en el Masters, el pelirrojo no tiene nada que demostrar. Disfrutar en la mesa frente a su ídolo ya es un premio para él.

Otro de los campeones del mundo que jugará en el Alexandra Palace será Shaun Murphy. “El mago” ha jugado 3 finales de ranking esta temporada. Además, levantó el Champion of Champions 2017 tras una épica final contra su archienemigo Ronnie. Una trayectoria que asusta en clara dirección a otro título de la Triple Corona. Su rival en octavos será Ali Carter. Plenamente recuperado del cáncer testicular que sufrió en 2013, el “Capitán” vuelve a disfrutar del snooker. El primer título de ranking que ganó Carter tras su vuelta al circuito fue, precisamente, ante Murphy. Hasta 30 partidas han disputado el uno frente al otro, habiendo ganado el Capi 17 de ellas. Si alguien puede neutralizar la magia de Shaun, ese es luchador Carter.

El único jugador sin ascendencia británica que ha ganado el Masters es Ding Junhui. El genial jugador chino, capaz de lo mejor y lo peor, también estará en esta edición. En octavos, el sorteo le ha juntado con el galés Ryan Day. Una perita en dulce comparado con el camino que presumiblemente llevaría a la final: Higgins y O´Sullivan. No obstante, el juego lento de Day puede hacer mucho daño a un fantasista con problemas de concentración como Ding. La sensación china lleva meses de capa caída y no es la primera vez que decepciona a lo grande. Si Ding sigue con la cabeza en otra parte, Day tiene un resquicio de oportunidad.

Las partidas más abiertas de octavos son el Luca Brecel vs. Mark Allen y el Kyren Wilson vs. Barry Hawkins. Duelo de estilos y de mano dominante en ambos casos, para los que es difícil pronosticar un resultado. Brecel siempre ha sido una incógnita. Desde que eclosionó en el campeonato del mundo de 2012, nunca ha dado la talla que se esperaba de él. Por su parte, Allen es un jugador que lo fía todo al ataque. Esto le ha servido para jugar una final del UK Championship y ganar tres títulos de ranking. Sin embargo, jugar a meter más bolas lleva muchas veces a perder partidas inesperadas. En definitiva, un duelo bajo el sol que ganará el que mantenga la cabeza fría.

Kyren Wilson, aunque en menor medida que Brecel, tampoco ha llegado a cumplir expectativas. Pocos combinan como él pero un único título adorna su palmarés: el Shangai Masters de 2015. Su rival, Hawkins, es bastante más consistente. Tres títulos de ranking tiene “The Hawk” en su haber más una final del campeonato del mundo y otra del Masters a sus espaldas. Un gran bagaje para un jugador al que solo le ha faltado un punto de suerte para volar más alto. Su competitividad será su principal activo para llegar de nuevo lejos en otro de los grandes.

En resumen, imposible tener un mejor cartel. Los mejores no faltarán a la cita y los aficionados al deporte tampoco os lo podéis perder. Hace tiempo que Eurosport apostó por el snooker. Una práctica que cada vez es más popular en gigantes como China y que puede mover millones en las apuestas. La cadena del deporte retransmitirá todos los partidos en abierto al igual que hace con todos los torneos importantes. No hay excusa para no engancharse al snooker. Bienvenidos al Masters 2018.

Imagen destacada vía: www.worldsnooker.com

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